全球掀起新一轮火星探测高潮 聚焦火星生命搜寻

最后更新:2014-09-28 21:57

“好奇号”火星探测

  在人类将高科技机器送往这颗红色星球已逾40年后,火星科学正欲进入了一个新的阶段。近日在为美国国家航空航天局(NASA)的“好奇号”火星探测器制定本年度计划时,NASA专家表示他们对火星的诉求发生转变,由“寻找水”变为“寻找生命”。而据稍早公布的计划,在“好奇号”之后,数项只针对火星进行的科学任务几乎以密集之势铺开。www.shuleba.com 火星探索
  另一方面,一直专注于卫星制造和火箭发射的欧洲,在年初由欧航局局长让·雅克·多尔丹明确表示,登火星模拟试验将会是2011年的工作重点;而在火星探测一事上曾历经磨难的俄罗斯,似乎也在低调为把人类送上火星做着精密的准备。
  美国:探索模式转变?
  在位于华盛顿的美国国家航空航天博物馆举行的一次“好奇号”探测器专题研讨会上,NASA火星探测计划主任道格·麦奎逊强调,他们的探测工作将从以前被动“跟着水走”转变到主动“搜寻生命信号”。尽管在世人眼中,本质目标没有任何变化。
  该研讨组成员、布朗大学科学家约翰·马斯特德解释称,今天人们看到的火星又干又冷,谁也不清楚是何原因促成其现在的情形。因为火星曾走过各种地质阶段,在调查后人们相信火星在它的第一个十亿年里曾经气候湿润,就像地球一样,随后则应是火山时期到来。但如果它在历史上曾经“类地”过,是否意味着会有生命痕迹留下的可能呢?甚至于至今仍有存余?
  因此,如上述假设符合事实,那么这些“东西”会在哪里?NASA马里兰州戈达德宇航中心科学家詹妮弗·艾根伯德称,就像较大的生物体和化石之间的关系,微生物也必然会留下它们曾存在的证据,在某些情况下,碳—碳键可以保存,考古学上称其为“分子化石”。
  就在2010年,在与这种留有生命记号的有机分子——“分子化石”相关的问题上,NASA曾不光彩地“前后不一”过。其在1976年派往火星的海盗号登陆器采集了一些火星土壤样本回来,彼时坚称并未发现富含碳的有机分子或者生物。但在去年9月,NASA改口称实验室的研究显示火星的表面似乎一直以来就存在有机物质,火星并非有机模块贫瘠之地,只是未被发现而已,不过这“尚并不能回答火星是否存在生命的问题”。
  或受该事件影响欲一雪前耻,抑或正值上一个十年结束,NASA现急于让2011年发射的“好奇号”成为有关火星生命传奇故事的下一个主角,因为这是一柄专门针对有机物进行探测的利器。
  新火星车:高潮之序曲
  “好奇号”并非横空出世,它就是此前暂名为“火星科学实验室”的大型设备,而今新名字来自于美国一位12岁孩子的建议。它比2004年登陆的火星探测车“机遇号”和“勇气号”重三倍、长两倍,也会携带更多先进仪器。在至少一个火星年(约2个地球年)的运作时间里,它将在火星上“好奇地”这挖挖那钻钻,开辟前所未有的广大区域。www.shuleba.com 火星探索
  以“好奇号”的技术能力,可以无需加热含有高氯酸盐的土壤样本就检测出其中的有机物质,避免NASA重蹈上一次耻辱的可能。因此,它可以拿出一份火星过去或现在维持生命可能性的调查报告。只不过,它还是没法告诉我们,这些物质是陨石搭载的“外来客”,还是来自于我们想象中的火星人。    
  美总统奥巴马去年4月15日公布的美国新太空探索计划,决定放弃旨在重返月球的“星座计划”,而将火星作为美国载人航天计划的目的地,同时宣称到本世纪30年代中期,美国将具有运送宇航员平安往返火星轨道的能力。
  于是乎NASA的新阶段计划出炉:新到来的这个10年中“好奇号”将作为火星探测项目的“开篇大作”,且是2011年度重头戏。由于需经漫漫旅程,“好奇号”应该会在2012年登上火星的表面,那么NASA定于2013年发射的一颗“火星大气层与挥发物演变任务”探测器可谓紧随“好奇号”的脚步,而2016年“火星生命科学实验室”的研究还将启动,2022年尝试火星取样返回,2031年挑战载人环绕火星探测,一系列任务将紧锣密鼓地进行。
  欧洲:怎甘人后
  此前有媒体报道称,人类火星探测活动或将在2011年到来后迎向新高潮,NASA的此番表白似乎正符合了这一说法。而除此外,自有不甘落后之人。
  由欧洲航天局(ESA)主持、被称之为“曙光”的空间探索计划正雄心勃勃地展开着,火星则是该计划中的旗舰级任务目标。此前ESA打造的“火星快车”虽也旨在寻找火星上有关生命的标志,但是在火星轨道里运行,仅分离了“猎兔犬2号”登陆器到达火星表面。2016年,ESA将发射火星漫游车深入实地进行搜寻,并主要为欧洲宇航员踏上这块土地做准备,因此对其来说最重要的是力争在2030年到2035年间向火星发射载人飞船。
  而作为全世界最早进行火星探测的国家,俄罗斯掌持着太空领域的老道经验,只不过缺金少银成了诸计划的共同障碍。
  其实早在2002年,俄罗斯联邦航天局已透漏出染指火星之心,,该局官员提出想在2015年将一个6人小组送到火星上去,缔造人类探索太空的又一里程碑。但当时的工程估算已逾200亿美元,尽管俄罗斯狠心咬牙也只准备担负起整个费用的30%,其余的则希望NASA和ESA能够与他们协作搭建这“没有任何一个国家能够独立完成的宏大计划”。www.shuleba.com 火星探索
  由于非常善于走“合作路线”,现在的NASA“好奇号”上,人们看到就有俄航天局“大方”提供的一个用于寻找水的基于中子的氢探测器;而其计划于本年度发射的“福布斯—土壤”火星探测器,亦是一项多国合作项目,包括德国、法国、荷兰、意大利、澳大利亚、匈牙利、奥地利以及中国等国家均参与了有效载荷的研制。人们期待“福布斯—土壤”能从距离火星表面只有6000千米的火卫一上衔沙而回,获取关于早期太阳系中行星的信息。

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